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当地时间5月30日,搭载美国宇航局(NASA)宇航员道格·赫尔利和鲍勃·本肯的美国太空探索技术(SpaceX)载人“龙”飞船,搭乘“猎鹰9”火箭,从位于佛罗里达州卡纳维拉尔角的肯尼迪航天中心升空,飞往国际空间站。此后,两人将在国际空间站停留110天。

自2002年成立以来,历经了小布什、奥巴马和特朗普三任总统,从差点破产到成功抱上NASA“大腿”,SpaceX的商业航天之路可谓走得异常艰辛。

二十世纪六七十年代,将宇航员送上月球后,美国建造了一支能往返于轨道之间的航天飞机舰队。但在哥伦比亚号航天飞机2003年的坠毁事故后,NASA最终不得不依赖俄罗斯的飞船运送宇航员往返国际空间站。

然而即便如此,NASA一直在酝酿着一个计划——“星座计划”,时任总统小布什曾宣布,计划2020年前将宇航员送回月球。“星座计划”最重要的一个部分在于,NASA为未来的太空计划开启了理念和政策上的彻底创新——商业化,不再自行建造新的航天飞机,而是将运送宇航员及货物的任务交给私人企业。随后,NASA针对向国际空间站运送货物的公司开启了一场竞赛。

SpaceX正是赢得NASA合同的两家公司之一,但不同于通常的经营方式,NASA不会对公司成本进行补偿,也没有在此基础上支付额外的费用以确保利润。根据这份货运合同,NASA仅向SpaceX支付了预先确定的金额,以达到特定的研发目标。

然而,在与NASA成功牵手前,由于第一枚火箭前三次发射尝试失败,SpaceX几乎濒临破产。2006年,赢得NASA的货运合同帮助SpaceX赢得了一线生机,NASA的资金使得公司能继续提供猎鹰9号和“龙”飞船Dragon的开发资金。

到了2008年,SpaceX进行了决定生死的第四次发射,这一次它成功了,世界上第一枚私人企业建造的火箭成功升空。从这一刻开始,SpaceX扭亏为盈,开启了自己的商业航天之路。迄今为止,SpaceX已经成功地为NASA发射了19次货运任务。

但在另一头,NASA充满野心的太空计划却遭遇了挫折。2009年奥巴马政府上台后,虽然支持商业货运航天计划,却因担心陷入财务和技术困境而对星座计划保持着谨慎的态度。因此,奥巴马政府改变了NASA太空计划的方向,叫停了布什政府启动的登月计划。

2010年,NASA开始向一个新项目“NASA商业载人计划”注入资金,以促进空间站人员和货物运输的商业化。

曾在奥巴马政府担任美国宇航局副局长的洛丽·加弗还记得,当一组宇航员重返地球后,自己曾试图向他们解释新计划的那个瞬间:“从他们的脸书,你可以看出哪些人很感兴趣,而哪些人很生气。”

加勒特·赖斯曼正是很感兴趣的宇航员之一,以至于2011年从NASA退休后,他毫不犹豫地进入了SpaceX工作。赖斯曼还记得那时自己回到NASA,把SpaceX的龙飞船载人计划交给自己以前的同事时,两家机构间并不信任彼此。

除了NASA内部,当时的美国国会也对此持怀疑态度。当时的俄克拉荷马州的国会议员、现任NASA局长布里登斯汀说道,“它在国会没有得到很多支持。”

实际上,奥巴马政府希望能以更快的速度推进商业载人项目,并考虑在2009年通过的经济刺激方案中保留一个项本为其提供资金的条款。但由于国会和一些NASA高级官员的反对,这一条款没能通过。

加弗表示:“他们本可以像现在一样,无论预算金额多庞大,都能迅速通过。如果是这样,我们的尝试就能早点开始,就能缩短航天飞机退役与更换航天飞机的时间间隔。”

然而,时任NASA局长小查尔斯·博尔登努力了多年也未能实现这一目标。2017年,布里登斯汀接下博尔登手中的接力棒。“为了使这个项目顺利进行,博尔登先生做了大量的工作。这么多年过去了,我们终于取得了成功。”布里登斯汀说道。

时至今日,很多太空领域的从业者都支持私人公司将宇航员送入宇宙的想法。SpaceX也不再是人们心中那个好斗的后起之秀,而是美国商业火箭行业的巨头。

“自那以后,情况发生了很大变化。在我看来,一切都在向着好的方向发展。”赖斯曼说道。

Post Author : yabo1152.com

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